Mais déjà, une œuvre fait polémique : le tableau Supremo convegno (Le Rendez-vous suprême), réalisé la même année par le peintre Giacomo Grosso. Sur cette toile apparaissent cinq femmes nues au-dessus d’un cercueil en bois, l’une se recouvrant avec joie de pétales des fleurs déposées pour les obsèques. On discerne à peine dans ce cercueil le fragment d’un visage tourné vers le ciel, celui du cadavre qui y est étendu sous ces corps dénudés. Inspirée par le mythe de la mort de Don Juan, ici puni par ses diverses conquêtes, l’œuvre de Giacomo Grosso attire presque immédiatement la réprobation du futur pape Pie X, alors patriarche de Venise. Dénonçant son évocation explicite de la sexualité mêlée à la mort, celui-ci condamne son immoralité et son atteinte à la pudeur et demande son retrait de l’exposition, mais le maire de Venise s’oppose à cette requête.

 

Par l’effet de ce scandale relayé dans la presse, l’œuvre devient alors la plus convoitée de la biennale et motive même de nombreux visiteurs désireux de satisfaire leur curiosité. Fin octobre, à la clôture de la manifestation, un référendum populaire a lieu et récompense Supremo convegno du “prix du public”. Un véritable pied de nez aux ligues de vertu et à la morale catholique qui vaudra même à cette première édition de la biennale d’être surnommée la “Biennale de Grosso”, tandis que la toile en question sera détruite quelque temps après lors d’un incendie sur un bateau. 

 

Depuis, la Biennale de Venise a poursuivi sa route, devenue un rendez-vous incontournable de l’art qui attire aujourd'hui environ 600 000 individus par édition. En 1907, les premiers pavillons nationaux hors Italie sont inaugurés, tandis qu’une biennale consacrée à l’architecture voit le jour en 1980 à Venise, où elle se tient lors des années d'intervalle. Afin de célébrer le centième anniversaire de la biennale d'art, celle-ci accueille pour la première fois un commissaire français en 1995 : Jean Clair. Traditionnellement organisée lors des années impaires, celle-ci voit désormais son organsation nouvellement chamboulée par le report de sa 59e édition, qui aura finalement lieu du 23 mai au 27 novembre 2022